Η ιστορία του ομίλου Volkswagen

 

Δραστηριότητα: 1937 - Σήμερα

Έδρα: Βόλφσμπουργκ

Πεδίο δραστηριότητας: αυτοκίνηση, αυτοκινητοβιομηχανία, κατασκευή αυτοκινήτων

 

Ο όμιλος Volkswagen, γνωστός διεθνώς με το όνομα Volkswagen AG, αποτελεί έναν μείζονα κατασκευαστή αυτοκινήτων, ο οποίος ιδρύθηκε από το γερμανικό κράτος το 1937 με στόχο να παράγει ένα φθηνό «αυτοκίνητο του λαού». Οι κεντρικές εγκαταστάσεις του βρίσκονται στο Βόλφσμπουργκ της Γερμανίας.

 

Η εταιρεία διοικήθηκε αρχικά από το Γερμανικό Μέτωπο Εργασίας (Deutsche Arbeitsfront), μία ναζιστική οργάνωση. Ο Αυστριακός μηχανικός αυτοκινήτων, Φέρντιναντ Πόρσε, ο οποίος ήταν υπεύθυνος για τον αρχικό σχεδιασμό του αυτοκινήτου, είχε προσληφθεί από το Γερμανικό Μέτωπο Εργασίας το 1934, ενώ η κατασκευή του εργοστασίου ξεκίνησε στο κρατίδιο της Κάτω Σαξονίας το 1938. Το ξέσπασμα του Δεύτερου Παγκόσμιου Πολέμου το 1939 ανέβαλε τους σχεδιασμούς για το ξεκίνημα της παραγωγής, με το εργοστάσιο να αναλαμβάνει την κατασκευή στρατιωτικού εξοπλισμού και οχημάτων. Η στρατιωτική εμπλοκή της Volkwagen κατέστησε το εργοστάσιο της στόχο των συμμαχικών βομβαρδιστικών, με το τέλος του πολέμου να βρίσκει το εργοστάσιο κατεστραμμένο. Η ανακατασκευή του έλαβε χώρα κάτω από την επίβλεψη των Βρετανών και η μαζική παραγωγή του Volkswagen ξεκίνησε το 1946. Ο έλεγχος της εταιρείας μεταφέρθηκε το 1949 στην κυβέρνηση της Δυτικής Γερμανίας και στο κρατίδιο της Κάτω Σαξονίας. Σε αυτό το σημείο, περισσότερα από τα μισά επιβατικά αυτοκίνητα που κατασκευάζονταν στη χώρα ήταν Volkswagen.

 

Η παραγωγή της Volkswagen αυξήθηκε ραγδαία μέσα στη δεκαετία του ‘50. Η εταιρεία λάνσαρε το βαν Transporter το 1950 και το coupe Karmann Ghia το 1955. Οι πωλήσεις στο εξωτερικό ήταν υψηλές στις περισσότερες χώρες όπου γίνονταν εξαγωγές,  αν και εξαιτίας του μικρού μεγέθους και της ασυνήθιστα στρογγυλεμένης εμφάνισης του βασικού μοντέλου της Volkswagen, καθώς και της ιστορικής σύνδεσης με τη ναζιστική Γερμανία, χώρες όπως η Αμερική σημείωσαν αρχικά χαμηλές πωλήσεις. Ωστόσο, το αυτοκίνητο άρχισε να γνωρίζει περισσότερη αποδοχή στη συνέχεια της δεκαετίας, οδηγώντας στην ίδρυση του αμερικάνικου παραρτήματος της Volkswagen το 1955. Το 1959, το αμερικάνικο διαφημιστικό γραφείο Doyle Dane Bernbach ανέλαβε την εκπροσώπηση της μάρκας και το αποτέλεσμα ήταν μία διαφημιστική καμπάνια-ορόσημο, η οποία συνέβαλλε στην καθιέρωση του αυτοκινήτου με το χαϊδευτικό Beetle (σκαραβαίος), προωθώντας παράλληλα το μικρό του μέγεθος και το αντισυμβατικό του σχεδιασμό σαν πλεονεκτήματα. Η καμπάνια ήταν εξαιρετικά επιτυχημένη, βοηθώντας τον «σκαραβαίο» να γίνει το πιο επιτυχημένο αυτοκίνητο εισαγωγής στις ΗΠΑ για πολλά χρόνια. Παρόλο που η Volkswagen προχώρησε σε διάφορες μικρές αλλαγές στο Beetle της, ο βασικός σχεδιασμός με τον κινητήρα πίσω και το στρογγυλεμένο του σχήμα παρέμειναν αναλλοίωτα. Η εταιρεία συνέχισε να δημιουργεί άλλα μοντέλα με τον κινητήρα πίσω και με περισσότερο μοντέρνο σχεδιασμό, όμως κανένα δε γνώρισε την επιτυχία του «σκαραβαίου».

 

Ένα Volkswagen Beetle του 1973

 

Ο ανταγωνισμός που προερχόταν από μικρά αυτοκίνητα με περισσότερο μοντέρνο σχεδιασμό και η ολοένα και πιο προβληματική οικονομική κατάσταση της εταιρείας οδήγησαν τελικά σε αλλαγές στην εταιρική της φιλοσοφία, με αποτέλεσμα την ανάπτυξη πιο σύγχρονων και σπορ μοντέλων. Η Volkswagen ξεκίνησε να αποσύρει τα μοντέλα της με κινητήρα στο πίσω μέρος στη δεκαετία του ’70, σχεδιάζοντας αντικαταστάτες με κινητήρα και κίνηση εμπρός. Το πρώτο από αυτά τα αυτοκίνητα ήταν το βραχύβιο K70 του 1970, με το Passat να ακολουθεί το 1973. Ωστόσο, το σημαντικότερο μοντέλο της VW ήταν το Golf, το οποίο λανσαρίστηκε το 1974. Το Golf σημείωσε άμεση επιτυχία, αντικαθιστώντας ουσιαστικά το Beetle στη γκάμα της εταιρείας και αποτελώντας το πρώτο σε πωλήσεις μοντέλο της Volkswagen σε παγκόσμιο επίπεδο.

 

Η συνιδιοκτησία της Volkswagen με την κυβέρνηση της Δυτικής Γερμανίας και με το κρατίδιο της Κάτω Σαξονίας συνεχίστηκε μέχρι το 1960, όπου η εταιρεία ιδιωτικοποιήθηκε με την πώληση του 60% των μετοχών της στο κοινό.  Από τη δεκαετία του ’50, η Volkswagen διαθέτει εργοστάσια σε πολλά μέρη του κόσμου, όπως στο Μεξικό, τη Βραζιλία και τις Ηνωμένες Πολιτείες. Πέρα από τα επιβατικά της οχήματα, η εταιρεία παράγει βαν και επαγγελματικά μοντέλα. Στην ιδιοκτησία της Volkswagen βρίσκονται αρκετοί άλλοι κατασκευαστές, όπως η Audi και η Porsche της Γερμανίας, η SEAT (Sociedad Española de Automóviles de Turismo) της Ισπανίας, η Škoda της Τσεχίας, ή Bentley από το Ηνωμένο Βασίλειο, η Lamborghini από την Ιταλία και η Bugatti από τη Γαλλία.

 

Μία γραμμή παραγωγής της Volkswagen στη Σλοβακία

 

Στα μέσα της προηγούμενης δεκαετίας, η Volkswagen εισέπραξε τη διάκριση του μεγαλύτερου σε όγκο παραγωγής κατασκευαστή αυτοκινήτων του κόσμου, έχοντας ξεπεράσει την Toyota. Ωστόσο, ακολούθησε μία περίοδος κρίσης στη δημόσια εικόνα της, όταν το αμερικανικό Υπουργείο Περιβάλλοντος δήλωσε ότι τα αυτοκίνητα του κατασκευαστή με πετρελαιοκινητήρες διέθεταν λογισμικό που τροποποιούσε τις λειτουργίες των κινητήρων, έτσι ώστε τα οχήματα να περνούν με επιτυχία τις δοκιμές εκπομπών ρύπων.  Η Volkswagen παραδέχτηκε ότι εγκατέστησε αυτές τις «συσκευές παράκαμψης» και ανακάλεσε περισσότερα από 10 εκατομμύρια αυτοκίνητα σε όλον τον κόσμο. Μόνο στις ΗΠΑ, τα πρόστιμα που επιβλήθηκαν στον κατασκευαστή ξεπέρασαν τα 4 δισεκατομμύρια δολάρια, με ηγετικά στελέχη της Volkswagen να αντιμετωπίζουν διάφορες κατηγορίες. Παρά το σκάνδαλο, οι πωλήσεις της Volkswagen συνέχισαν να αυξάνουν σε παγκόσμιο επίπεδο.

 

Το 2019 η Volkswagen τερμάτισε την παραγωγή του Beetle, το οποίο είχε πλέον φτάσει στην 8η δεκαετία παραγωγής του.